Economía de los impuestos sobre bebidas azucaradas: resituando la justificación y medida de la efectividad

Jaume Puig-Junoy, Barcelona Management School (BSM-UPF), Universitat Pompeu Fabra (UPF); y Jaime Pinilla Domínguez. Departamento de Métodos Cuantitativos en Economía y Gestión, Universidad de Las Palmas de Gran Canaria

Allcott A, Lockwood BB, Taubinsky D. Should we tax sugar-sweetened beverages? An overview of theory and evidence. Journal of Economic Perspectives 2019;33(3):202-227.

Objetivo

Este artículo revisa el estado del conocimiento económico de los impuestos sobre bebidas azucaradas (SSBs): la extensión de la aplicación de impuestos sobre las SSBs y los efectos negativos sobre la salud; los principios económicos para valorar los impactos de estos impuestos sobre el bienestar; identificar los parámetros clave de las estimaciones empíricas sobre su impacto; y elaborar recomendaciones de buena práctica en el diseño de impuestos sobre las SSBs basados en la teoría económica.

Datos y método

Este artículo se basa en una revisión no sistemática de la literatura económica y sanitaria más reciente. 

Resultados

Estos impuestos se aplican en 39 estados en el mundo, además de diversas ciudades de Estados Unidos (EEUU). El consumo de SSBs, decreciente EEUU y Europa occidental, está inversamente relacionado con la renta pero hay una gran variabilidad intra-grupo. Los efectos negativos sobre la salud se concentran en aumento de peso, diabetes 2 y enfermedades cardiovasculares. La lógica económica de estos impuestos se basa en la corrección de externalidades y de internalidades, que no se deben confundir con los efectos negativos sobre la salud. Los efectos sobre el bienestar de las externalidades son los costes sanitarios financiados por el resto de la sociedad (seguros públicos). Si el impuesto reduce el consumo, el efecto sobre el bienestar de reducir la externalidad será el valor de esta reducción menos la pérdida de bienestar de los consumidores afectados. Los costes por las internalidades se producen cuando los individuos desconocen total o parcialmente los efectos negativos que lse puede ocasionar el consumo, debido a información imperfecta o bien a problemas de auto-control e inconsistencia temporal. Si la reducción del consumo se concentra en los individuos de menor renta, el beneficio de la internalidad se concentra también en estos individuos y puede ser progresivo aunque el coste financiero sea regresivo. Los beneficios de la externalidad dependen de la elasticidad precio (impuesto) de la demanda agregada de SSBs, el coste medio de la externalidad del consumo y de su covariancia. Los beneficios (ponderados) de la internalidad dependen además de la medida en la que la respuesta de la demanda y los costes no internalizados sean mayores entre los individuos de menos renta. Si el impuesto reduce de forma importante el consumo, entonces los beneficios de la corrección son superiores al coste financiero del impuesto y el impuesto es menos regresivo. El efecto sustitución hacia otros consumos con azúcar reduce los beneficios del impuesto. La traslación del impuesto puede hacer recaer una parte del mismo en los productores, entonces, la reducción del consumo será menor y lo serán también las correcciones.

Conclusiones

Principios que deberían guiar el diseño de impuestos sobre SSBs: centrar el objetivo en la reducción de externalidades y de internalidades, y no en minimizar el consumo de SSBs; focalizar las políticas en la reducción del consumo de los grupos que generan mayores externalidades e internalidades; aplicar el impuesto sobre la cantidad de azúcar y no la de líquido; aplicar el impuesto sobre bebidas dietéticas y jugos de frutas sólo si son causa de internalidades sobre la salud; valorar la regresividad teniendo en cuenta los beneficios de las internalidades y no sólo observando quien paga el impuesto. Posiblemente los beneficios de los impuestos sobre SSBs superan su coste.  

Correspondencia: H. Allcott. E-mail: hunt.allcott@nyu.edu

 COMENTARIO

El consumo de bebidas azucaradas está estrechamente relacionado con la obesidad y el sobrepeso, y los SSB son la mayor fuente de azúcar en la dieta diaria. El consumo de SSB como factor de riesgo para la obesidad ha sido la razón principal utilizada por los defensores del impacto positivo en la salud de un impuesto especial sobre SSB. Se ha estimado que en todo el mundo en 2010 el consumo de SSB es responsable de 184,000 muertes anuales y 8.5 millones de años de vida ajustados por discapacidad. Sin embargo, existe evidencia de que en muchos países se han introducido los impuestos sobre SSBs con la promoción de la salud como un objetivo secundario, siendo los ingresos fiscales el primer objetivo. El artículo aquí comentado aporta un marco económico para evaluar el impacto de estos impuestos alejado tanto del objetivo puramente presupuestario como del de maximizar el beneficio sobre la salud.

La evidencia empírica, al menos más allá de Estados Unidos, continua siendo limitada a pesar de la reciente proliferación internacional de estos impuestos.  Una revisión sistemática para el período 2011-2017 solo encontró cinco estudios que analizaran el impacto de políticas implementadas (en lugar de hipotéticas o experimentales) en México y en Estados Unidos, observando una reducción del consumo de SSBs superior al 8% en algunos estudios.

La mayoría de estudios empíricos sobre impuestos implementados se limita al análisis del efecto sobre los precios (traslación e incidencia del impuesto), las compras, ventas o consumo de SSBs y, en pocos casos, sobre la oferta de productos. La mayoría de estos estudios adopta implícitamente como objetivo único no cuestionable el de maximizar el beneficio sobre la salud a través de la reducción del consumo de SSBs, ajenos a la lógica correctora de externalidades e internalidades. Y todo ello cuando la reducción más relevante, existiendo múltiples efectos sustitución, debería ser la reducción en el consumo agregado de azúcar, aún sin valorar los potenciales efectos negativos sobre la salud de las bebidas light o cero.

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